Este género contiene varias especies más o menos delicadas de las cuales dos, N. gonorrhoeae y N. meningitidis, son agentes patógenos humanos importantes.
 
Características
Diplococos gramnegativos inmóviles con exigencias de crecimiento delicadas: capnofílicos; N. meningitidis es capsulado, N. gonorrhoeae no.
 
Identificación
Tinción con Gram del pus o el líquido cefalorraquídeo puede revelar diplococos gramnegativos con forma de riñón a menudo intracelulares (en polimorfos). Requiere medios suplementarios para el crecimiento (agar chocolate). N. gonorrhoeae es más fácil de aislar en medios enriquecidos que contengan antibióticos para inhibir otros microorganismos de la flora normal procedentes de los lugares de la muestra. Las dos especies se diferencian por el patrón de utilización de azúcares.
 
Enfermedades
N. gonorrhoeae: gonorrea y enfermedad inflamatoria pélvica y salpingitis en mujeres; oftalmía neonatorum en lactantes nacidos de madres infectadas. N. meningitidis: meningitis; en ocasiones septicemia en ausencia de meningitis.
 
Transmisión
Agente patógeno humano; ningún reservorio animal. Puede ser portador de N. gonorrhoeae en la vía genital, la nasofaringe y el ano. Transmisión por contacto sexual o íntimo. N. meningitidis se transporta en la faringe. La frecuencia de portadores en la población aumenta en las epidemias. Transmisión por gotitas. N. meningitidis tiene varios tipos capsulares diferentes desde el punto de vista inmunológico (A, B, C).
 
Patogenia
Se han identificado varios factores de virulencia. N. gonorrhoeae: pili o fimbrias que actúan como adhesinas, endotoxina; proteínas de membrana externa; producción de proteasa; resistencia a la actividad lítica del suero; proteasas de IgA: N. meningitidis: la cápsula de polisacaridos es antifagocítica; intervienen la endotoxina y la proteasa de IgA.
 
Tratamiento
N. gonorrhoeae: resistencia a fármacos de primera línea de amplio uso en la actualidad; la elección habitual es una cefalosporina estable frente a betalactamasas. Espectinomicina para cepas resistentes a betalactámicos. N. meningitidis: penicilina o cefotaxima (o cefalosporina equivalente); puede combinarse con cloranfenicol. 
 
Prevención
La prevención de la gonorrea requiere educación y seguimiento de los contactos. No hay ninguna vacuna disponible. La rifampicina se utiliza para la profilaxis de contactos cercanos de meningitis por N. meningitidis. Hay una vacuna disponible para los tipos A y C, pero ineficaz para evitar la infección por las cepas tipo B.
 
Fuente: Microbiología Médica. Mims-Playfair-Roitt-Wakelin-Williams. Mosby.